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Cassini Descubre un Océano Global en Encelado

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Ilustración del interior de la luna de Saturno Encelado, mostrando un océano global de agua líquida entre su núcleo rocoso y su corteza helada. El grosor de las capas mostradas aquí no está a escala. Image Credit: NASA/JPL-Caltech.

17.09.15.- Un océano global se encuentra debajo de la corteza helada de Encelado, la luna geológicamente activa de Saturno, según un nuevo estudio con datos de la misión Cassini de la NASA.

Los investigadores encontraron que el ligero bamboleo de la luna a medida que orbita Saturno, solamente puede explicarse si la capa de hielo exterior no está congelada en su interior, lo que significa que un océano global debe estar presente.

El hallazgo implica que la pulverización fina de vapor de agua, partículas de hielo y moléculas orgánicas simples que Cassini ha observado procedentes de las fracturas cerca del polo sur de la luna está siendo alimentada por esta inmensa reserva de agua líquida.

Análisis previos de los datos de Cassini sugerían la presencia de un cuerpo en forma de lente de agua, o mar, que subyace en la región polar sur de la luna. Sin embargo, datos de gravedad recogidos durante varios pases cerca de la nave espacial sobre la región polar apoyaron la posibilidad de que el mar podría ser global. Los nuevos resultados – usando una línea independiente de la evidencia a partir de imágenes de Cassini – confirman que este es el caso.

«Este fue un problema difícil que requiere años de observaciones y cálculos con una variada colección de disciplinas, pero confiamos en que finalmente conseguimos hacerlo bien», dijo Peter Thomas, miembro del equipo de imágenes de Cassini en la Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York, y autor principal del estudio.

Los científicos de Cassini analizaron más de siete años de imágenes de Encelado tomadas por la nave espacial, que ha estado orbitando Saturno desde mediados de 2004. Observaron cuidadosamente las posiciones de características particulares de Encelado, en su mayoría cráteres, con el fin de medir los cambios en la rotación de la luna con una precisión extrema.

Como resultado, descubrieron que Encelado tiene un pequeño, pero medible bamboleo en su órbita alrededor de Saturno. Debido a que la luna helada no es perfectamente esférica, –y va un poco más rápido y más lento durante las diferentes partes de su órbita alrededor de Saturno– el planeta gigante mueve sutilmente Encelado hacia atrás y adelante a medida que gira.

El equipo aplicó su medición de la oscilación, llamada libración, en diferentes modelos de cómo Encelado podría estar dispuesta en el interior, incluyendo aquellos en los que la luna estuviera congelada desde la superficie hasta el núcleo.

«Si la superficie y el núcleo se conectan rígidamente, el núcleo proporcionaría tanto peso muerto que el bamboleo sería mucho menor», dijo Matthew Tiscareno, científico participante de Cassini en el Instituto SETI, en Mountain View, California, y co-autor del trabajo. «Esto demuestra que debe haber una capa global de líquido que separa la superficie del núcleo.»

Los mecanismos que podrían haber impedido la congelación de este océano siguen siendo un misterio. Thomas y sus colegas sugieren algunas ideas para futuros estudios que podrían ayudar a resolver la cuestión, incluida la posibilidad de fuerzas de marea debido a la gravedad de Saturno que podrían estar generando mucho más calor dentro de Encelado de lo que se pensaba.

«Este es un paso importante más allá de lo que entendíamos anteriormente acerca de esta luna, y demuestra el tipo de descubrimientos que podemos hacer con misiones de orbitadores de larga vida a otros planetas», dijo Carolyn Porco, co-autora y líder del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto de Ciencias Espaciales (SSI), en Boulder, Colorado. «Cassini ha sido ejemplar en este sentido.»

La nave espacial Cassini está programada para llevar a cabo un sobrevuelo cercano a Encelado el próximo 28 de Octubre, y será el sobrevuelo más cercano que la nave jamás haya realizado a esta luna, pasando a través de la columna activa de material helado, a tan sólo 49 kilómetros de la superficie de Encelado.

Fuente: Nasa

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